Автоматический выключатель — контактный коммутационный аппарат (механический или электронный), способный включать токи, проводить их и отключать при нормальных условиях в цепи, а также включать, проводить в течение нормированного (заданного) времени и автоматически отключать токи при нормированных ненормальных условиях в цепи, таких как токи короткого замыкания.

Автоматический выключатель выполняет три основные функции:

  1. коммутацию цепи (позволяет включать и отключать конкретный участок электрической цепи);
  2. обеспечивает защиту от токов перегрузки, отключая защищаемую цепь, когда в ней протекает ток, превышающий допустимый (например, при подключении в линию мощного прибора или приборов);
  3. отключает от питающей сети защищаемую цепь, когда в ней возникают большие по значению токи короткого замыкания.

Таким образом, автоматы выполняют одновременно и функцию защиты, и функцию управления.

По конструктивному исполнению выпускаются три основных типа автоматических выключателей:

  • воздушные автоматические выключатели (применяются в промышленности в цепях с большими токами в тысячи ампер);
  • автоматические выключатели в литом корпусе (рассчитаны на большой диапазон рабочих токов от 16 до 1000 Ампер);
  • модульные автоматические выключатели, наиболее нам известные, к которым мы привыкли. Они широко применяются в быту, в наших домах и квартирах.

Модульными они называются потому, что их ширина стандартизирована и, в зависимости от количества полюсов,  кратна 17.5 мм.